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MIENTRAS CRECE LA FRANJA DE MAYORES INGRESOS

Se reduce la clase media en Estados Unidos

Pese a que la crisis se desvanece, el consumo del ciudadano estadounidense promedio disminuyó, ampliándose la brecha con los sectores más prósperos, que son los que están impulsando la demanda interna y la recuperación económica.

13/2/2014

Mientras los políticos y expertos de Washington siguen discutiendo si la desigualdad económica se profundizó realmente, para las grandes empresas la respuesta es obvia.

Según evaluó The New York Times, en Manhattan una exclusiva sucursal de Barneys reemplazará a la de la cadena de saldos Loehmann's, que se declaró en quiebra y cerrará sus puertas en las próximas semanas, al mismo tiempo que en todo Estados Unidos las cadenas de restaurantes de precios moderados Olive Garden y Red Lobster pasan momentos difíciles, mientras que las de lujo, como Capital Grille, atraviesan su mejor momento, y en General Electric el aumento de la demanda de lavavajillas y refrigeradores de última generación supera ampliamente las ventas de modelos populares.

La realidad de esta economía que siguió a la recesión es que la base de consumidores de los negocios orientados a la clase media estadounidense se está achicando, mientras que la franja de mayores ingresos va en crecimiento.
La evidencia más convincente es el ritmo con que las empresas se están adaptando a ese nuevo horizonte de consumidores, y los principales analistas y consultoras de Wall Street describen ese giro con una crudeza que parece más propia de académicos de izquierda que de expertos en negocios.

"Los consumidores que tienen acciones, inmuebles y están en la franja del 20% más rico la están pasando muy bien", dijo John G. Maxwell, jefe de prácticas globales de consumo y ventas de la firma PricewaterhouseCoopers.

En respuesta a ese giro, los clientes de PricewaterhouseCoopers, como las grandes tiendas o las cadenas de restaurantes, apuntan ahora a consumidores más ricos, con una oferta más amplia y sofisticada de bienes y servicios, o se dedican a los productos más baratos que existen, para atraer a las crecientes filas de consumidores que cuidan cada centavo.

"Los restaurantes de cadena y los comercios minoristas que no apuntan a lo más alto o a lo más bajo en este momento están en el peor lugar posible -dijo Maxwell-. Nadie quiere quedarse atascado en el medio".

Aunque acceder a los datos sobre consumo no es tan sencillo como acceder a las cifras que muestran la brecha de ingresos, nuevos estudios de economistas como Steven Fazzari, de la Universidad de Washington en Saint Louis, y Barry Cynamon, del Banco de la Reserva Federal de Saint Louis, acaban de dar cuenta de una realidad que en el mercado ya era evidente.

En 2012, el 38% del consumo de EE.UU. estuvo en manos del 5% de norteamericanos con mayores ingresos, comparado con el 25% registrado en 1995, según detectaron los investigadores.

Y hay un dato todavía más impresionante: según Fazzari y Cynamon, la recuperación económica es impulsada casi enteramente por los más ricos. Desde 2009, año en que terminó la recesión, el gasto ajustado por inflación de esa franja de ingresos aumentó 17%, comparado con un aumento de solo 1% del 95% de consumidores restantes.

Sobre una base más amplia, cerca del 90% del aumento total del consumo ajustado por inflación entre 2009 y 2012 fue generado por el 20% de hogares con mayores ingresos, según el mismo estudio, patrocinado por el Instituto para el Nuevo Pensamiento Económico, un grupo de investigaciones de Nueva York.

Los efectos del fenómeno se han extendido al resto de los sectores de la economía estadounidense, ya sean comercios, restaurantes, hoteles, casinos y hasta tiendas de electrodomésticos. Aunque el gasto entre los consumidores más adinerados logró sacar adelante la economía, para Fazzari esa profundización de la brecha es preocupante.


 

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